Контактные линзы кажутся нам довольно новым изобретением, по крайней мере по сравнению с очками. Между тем, этот прибор для коррекции зрения имеет многовековую историю.

Первые упоминания о контактной коррекции зрения можно найти у Леонардо да Винчи и Рене Декарта. Они проводили эксперименты, наблюдая различные предметы сквозь шар, заполненный жидкостью.  В трудах Леонардо да Винчи обнаружены чертежи приспособления для исправления дефектов роговицы глаза, а в рукописях Рене Декарта - чертежи ещё одного интересного прибора имеющего непосредственное отношение к контактной коррекции зрения. Это приспособление состояло из трубки, которая заполнялась водой, один конец трубки был закрыт линзой, а другой приставлялся непосредственно к глазу. Таким образом, была создана первая оптическая система, по принципу действия походящая на современные контактные линзы и, по сути, являющаяся их прототипом.

Применение очковых линз, которые непосредственно контактируют с глазом, было впервые теоретически обосновано в 1730 году Де Ламуром . Позднее в 1801 году эксперименты с короткой трубкой, заполненной водой и оснащенной биконвексной линзой, проводил Т. Юнг. С помощью этого приспособления компенсировались недостатки рефракции глаза. 1827 г году английский ученый Джон Гершель описал стеклянную контактную линзу, форма которой соответствовала форме глаза. 

Кстати, основываясь на трубке Декарта-Юнга был создан гидроскоп. Этот этап в истории развития контактной коррекции следует считать промежуточным, так как приборы эти были неудобными, громоздкими, к тому же истощали кожу вокруг глаз. Такое приспособление представляло собой очковую систему, в виде полумаски. Пространство под очками заполнялось водой, с помощью которой осуществлялся контакт с глазами.

В 1888 году швейцарский офтальмолог А.Фик публикует в журнале "Archiv fur Augen Heilkunde" статью под названием "Контактные очки" с описанием приспособления для контактной коррекции зрения: "Стеклянная роговица с радиусом кривизны в 8 мм сидит с базисом в 7 мм на стеклянной склере, последняя имеет ширину 3 мм и соответствует шару с радиусом кривизны 15 мм. Стеклянная роговица с параллельными стенками изнутри и снаружи отшлифована и отполирована; точно также отшлифован и отполирован и свободный край стеклянной склеры. Вес одних контактных очков 0,5 г.". Эту статью можно считать первой публикацией  о контактных линзах.
В том же году было сообщено о применении подобных контактных линз французским офтальмологом Е. Кальтом. А в 1887 году другой ученый Ф. Мюллер поместил полученную выдуванием стеклянную линзу на глаз пациента, у которого были удалены веки. Линза защищала глаз и предотвращала потерю влаги. По сути своей она была глазным протезом. Пациент носил эту линзу более 20 лет.

В начале 20 века стало возможно  массовое производство контактных линз в Йене известным германским оптическим предприятием "Карл Цейс". Для того, чтобы можно было подобрать линзы оптимальной формы  для конкретного глаза,  выпускались наборы контактных линз. После "примерки", по наиболее удобной линзе изготавливалась индивидуальная склеральная линза.  Благодаря шлифовке, линзы Цейса обеспечивали лучшую переносимость .

До 1936 года все склеральные линзы изготавливались из стекла. В это время И. Дерфи предложил пластмассу, как материал для изготовления контактных линз. Год спустя, В.Файнблум, американский офтальмолог, стал изготавливать линзы с пластмассовой склеральной частью и стеклянной роговичной. Вскоре были изготовлены контактные линзы полностью из пластмассы. Центральная оптическая часть склеральной линзы располагалась перед роговицей, периферическая опора или оптическая часть прилегала к склере и удерживала линзу на глазном яблоке.

Применения нового материала позволило значительно повысить качество продукции. Пластмасса обладает такой же высокой, как и стекло, прозрачностью, не бьется, меньше весит, не взаимодействует с тканями глаза, безвредна. Благодаря отличным технологичным свойствам материала, стали доступными новые, более эффективные способы изготовления линз.

Несмотря на все усовершенствования, склеральные линзы имели множество недостатков : большой вес, большие размеры, неподвижность на глазу, затруднённый обмен слезы в подлинзовом пространстве, ограниченный доступ кислорода к роговице. Все эти факторы влияли на переносимость линз и ограничивали время их ношения. К тому же, процесс подбора и изготовления склеральных линз оставался весьма дорогостоящим, трудоёмким.

Поиск более прогрессивных типов и конструкций контактных линз привел К. Туохи к полиметилметакрилату - материалу для изготовления твердых роговичных контактных линз. Они имели значительно меньший размер, чем склеральные, и поэтому удерживались на глазу не веками, а благодаря силам капиллярного притяжения. Таким образом, обеспечивался лучший доступ кислорода к роговице - переносимость контактных линз возросла в 2-3 раза. Если склеральные линзы удавалось носить 3-6 часов в день, то роговичные можно было носить 10-12 часов.

Новый этап развития контактной коррекции зрения начался с открытием в 1960 году чехословацкими учёными О. Вихтерле и Д. Лимом нового полимерного материала НЕМА. Новый материал обладал хорошими оптическими свойствами.  В это время в США велась разработка подобных гидрогелевых оптических систем основанных на акриламиде. Так появились мягкие линзы.

Мягкие линзы обеспечивают хорошую переносимость . Благодаря особым свойствам материала они стали гидрофильными (способными насыщаться водой), эластичными и проницаемыми для кислорода. Благоприятные свойства мягких контактных линз расширили показания к их назначению. Так, мягкие линзы используются с лечебной целью при некоторых глазных заболеваниях, а не только для коррекции зрения. Благодаря эластичности мягких контактных линз значительно упрощается процедура подбора. Нет необходимости в точности требуемой при подборе контактных линз из твердого материала, так как линзы из НЕМА облегают роговицу, изменяя форму в случае небольшого несоответствия поверхности.
Таким образом, появилась возможность промышленного выпуска стандартных линз.

Сегодня сотни миллионов людей во всем мире носят мягкие контактные линзы. И с каждым годом, благодаря постоянному усовершенствованию  конструкций и материалов, популярность их возрастает.

                                                                                                 Использованы материалы открытых  источников сети Интернет.